Con el pretexto de estar atento a sus competidores, Facebook ha estado pagando a gente para poder controlar el uso de su teléfono e internet, demostrando así que no les preocupa su privacidad.

El programa de investigación, llamado «Proyecto Atlas», buscaba usuarios que estuvieran dispuestos a instalar una aplicación que le permitiera a Facebook acceder sin restricciones a sus teléfonos con iOS o Android por 20 dólares al mes, más las tarifas de referencia.

Facebook reclutó a usuarios de entre 13 y 35 años de edad a través de servicios de pruebas beta como Applause, Betabound y uTest, con esta última empresa publicando anuncios para «un estudio de investigación de medios sociales pagados» en Instagram y Snapchat.

En el caso de Applause y Betabound, Facebook no mencionó explícitamente la página para inscribirse en este estudio. Sin embargo, en estas páginas se revela qué tipo de información se extraerá de los usuarios y, por supuesto, resulta bastante extensa.

El siguiente extracto es de la divulgación del proyecto Applause:

«Al instalar el software, le otorga a nuestro cliente permiso para recopilar datos de su teléfono que les ayudará a comprender cómo navega por internet y cómo utiliza las funciones de las aplicaciones que ha instalado. Estos datos solo serán utilizados por nuestro cliente y no se compartirán con terceros no afiliados. Esto significa que le está permitiendo a nuestro cliente recopilar información sobre las aplicaciones que están en su teléfono, cómo y cuándo las usa, datos sobre sus actividades, contenido dentro de las aplicaciones además de cómo otras personas interactúan con usted o su contenido dentro de las aplicaciones.»

Según Will Strafach, de Guardian Mobile Firewall, el tipo de datos a los que Facebook puede acceder van desde mensajes privados y chats de aplicaciones a búsquedas de internet, correos electrónicos, actividad de navegación web, información de la ubicación etc. Incluso se les pidió a los participantes que proporcionaran capturas de pantalla de sus compras en Amazon. Nuevamente, es mucha información privada para una tarjeta de regalo de 20 dólares.

Para los participantes menores de edad, Applause requiere el permiso de los padres y Facebook aparece en el acuerdo de consentimiento. También aparece el nombre de la compañía que investiga el teléfono de sus hijos. Este es un extracto del consentimiento:

«No hay riesgos conocidos asociados con este proyecto, sin embargo, el usuario reconoce que la naturaleza inherente del proyecto implica el seguimiento de la información personal a través del uso de las aplicaciones por parte de su hijo. La participación de su hijo será compensada por Applause.»

Generalmente, cuando las aplicaciones se prueban en iOS, los desarrolladores pasan por el TestFlight de Apple, el programa del gigante tecnológico para administrar pruebas de aplicaciones. En este caso, Facebook evitó a TestFlight, ya que dirigió a los participantes a descargar la aplicación desde uno de sus sitios.

Luego se les pide a los usuarios que se descarguen un «Certificado de Desarrollador Empresarial de Facebook», que está destinado a que las empresas distribuyan aplicaciones entre sus propios empleados.

La aplicación de Facebook Research envió datos a una dirección asociada con Onavo, una aplicación VPN que Facebook tuvo que retirar en agosto. El motivo fue que Apple advirtió que la aplicación violaba sus políticas sobre la recopilación de datos.

Facebook utilizó Onavo para recopilar datos sobre como los usuarios utilizaban aplicaciones de la competencia como Snapchat, tal y como se reveló el mes de diciembre pasado. Tal y como apuntó Strafach, la aplicación de investigación de Facebook parece ser una «versión mal reformulada de la prohibida aplicación Onavo».

Debido a que recopilar información de otras aplicaciones instaladas en un dispositivo de un usuario es algo que va contra las pautas de Apple, Facebook ha tenido que retirar la aplicación para iOS, siendo la de Android la única que queda disponible.

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